Published On: Mon, Aug 28th, 2017

El renacimiento de los hongos alucinógenos

Los hongos mágicos o alucinógenos fueron muy populares en la década del 60 y 70 del siglo pasado. Figuras conocidas como Steve Jobs,  Jim Morison, el vocalista del grupo The Doors, el actor Jack Nicholson y la actriz Susan Sarandon, entre otros, los usaron.

Si usted era un científico estadounidense interesado en los alucinógenos, los años 1950 y 1960 fueron un buen momento para estar trabajando en el tema. Las drogas como el LSD y la psilocibina -el ingrediente activo de los hongos mágicos-, eran legales y los investigadores las podían adquirir fácilmente. Con fondos federales, se llevaron a cabo más de un centenar de estudios para ver si estos productos químicos podrían tratar trastornos psiquiátricos.

Hongos mágicos de venta en Rotterdan, Alemania

El apogeo terminó en 1970, cuando Richard Nixon firmó la Ley de Sustancias Controladas. Se prohibió por completo el uso, venta y transporte de drogas psicodélicas y se cancelaron las investigaciones.  “Había una expectativa de que usted podría descarrilar su carrera si se descubría que usted era un investigador psicodélicos”, dice Jason Slot de la Universidad Estatal de Ohio.

Para Slot esto era una  falta de perspectiva. Él mismo probó hongos mágicos cuando era joven, y les da el crédito de  ser el motivo que lo empujó a estudiar ciencia. “Me ayudó a pensar de forma más fluida, con un menor número de supuestos o limitaciones adquiridas”, dice. “Y he desarrollado una mayor sensibilidad a los patrones naturales”.

Esa capacidad le inspiró para volver a la universidad y estudiar la evolución de los hongos.   Irónicamente, se convirtió en un micólogo -un aficionado de los hongos. Y finalmente  estudió las mismas setas que una vez había experimentado. “Me di cuenta de lo poco que lamentablemente todavía sabíamos sobre la genética y la ecología de una sustancia tal importancia histórica”, dice.

Estos hongos han existido desde mucho antes de que existieran personas. Así que ¿por qué se desarrollan la capacidad de crear la psilocibina en el primer lugar?

¿Y por qué este tipo de hongos producen psilocibina, el ingrediente alucinogeno, y otros no? Alrededor de 200 especies lo hacen, pero no están ubicadas dentro de la misma parte del árbol genealógico de hongos. En cambio, están esparcidos  por el mundo, y cada uno tiene parientes cercanos que no son alucinógenos. “Usted tiene algunas pequeñas setas marrones, pequeños hongos blancos … que incluso tienen un liquen” dice Slot. “Y estamos hablando de decenas de millones de años de divergencia entre esos grupos.”

Para averiguarlo, el equipo de Slot tenía primero en descubrir los genes responsables. Su postdoctorado en Hannah Reynolds buscó genes que estaban presentes en varios hongos alucinógenos, pero no en sus parientes más cercanos. Un grupo de cinco genes se ajustaba perfectamente, y son los que parecen producir todas las enzimas necesarias para producir la psilocibina.

Este trabajo es parte de un resurgimiento de la investigación de la psilocibina.  Recientemente, un equipo alemán dirigido por Dirk Hoffmeister identificó cuatro enzimas que pueden producir la droga, allanando el camino para fabricar psilocibina sin  tener que cultivar hongos.

Otros científicos han demostrado que la psilocibina podría tener potencial para el tratamiento de la depresión, ayudar a los fumadores a dejar de fumar, y el alivio de la ansiedad que sienten los pacientes con cáncer .

“La ciencia que se está haciendo alrededor de los hongos mágicos  ha tomado más de un aire de respetabilidad”, dice Slot.

Vía: The Atlantic